Así es como nos ha cambiado la vida el LED azul

8 de octubre de 2014, 15:57 | Actualizado a

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El LED azul se ha llevado el premio Nobel, o eso es en lo que se han quedado los titulares, porque en realidad los ganadores del premio más prestigioso del mundo han sido tres científicos japoneses: Isamu Akasaki, Hiroshi Amano y Shuji Nakamura. Pero, ¿cómo nos ha cambiado la vida esta lucecita?

Hace ya más de una década parecía que el mundo de los LEDs estaba reducido a las lucecitasque llevaban muchos aparatos electrónicos, y a los libros de tecnología de los institutos desecundaria. Eran pequeñas luces que podían utilizarse como indicadores, pero poco más.Sin embargo, la llegada del LED azul lo cambió todo. ¿Cómo ha podido llegar a tener una graninfluencia?

Para crear la luz blanca es necesario mezclar la luz de tres colores, es lo que conocemoscomo RGB, siglas que provienen de Red, Green y Blue. Con estos tres colores, y variandoel protagonismo de cada uno de ellos, podemos generar el color que queramos. Y si los trescolores los llevamos al máximo de un modo equivalente, llegamos al blanco total. Cuandohablamos de luz, y de combinar los tres colores, siempre estamos hablando de una luz blanca.

Y es por eso que el LED azul ha sido merecedor del premio Nobel, porque gracias a él seconsiguió crear una fuente de luz blanca haciendo uso de LEDs, con todas las ventajas queeso supone.

Una nueva iluminación

Allá en el año 1990 ya se habían creados LEDs rojos y verdes. Pero lo cierto es que no teníanmucho más uso que el de indicadores de colores en aquel momento, y es algo totalmentelógico. Sin embargo, fue en la década que dio comienzo en el mencionado año, la última delpasado siglo, cuando Akasaki, Amano y Nakamura, consiguieron dar con el tan preciado LEDazul.

Gracias a la llegada del LED azul, se consiguió crear luz blanca a base de LEDs. Este paso permitió que losdispositivos eléctricos pasaron a convertirse en algo más que simplesindicadores de colores: pasaron a ser una fuente de luz.

La gran iluminación

Una de las claves de los LEDs es la luminosidad que son capaces de alcanzar hoy en día,sobre todo si los comparamos con las bombillas incandescentes y los fluorescentes. Para quenos hagamos una idea, la luz blanca de los LEDs es capaz de alcanzar los 300 lúmenes porvatio, mientras que los fluorescentes se quedan en los 70 lúmenes por vatio, y las bombillasincandescentes no pasan de los 16 lúmenes por vatio. Gracias a esto hemos visto cómo sonmuchas las ciudades, entre ellas Nueva York, que ya utilizan los LEDs para iluminar algunaszonas De hecho, cada vez es más difícil ver instalaciones nuevas de iluminaciónblanca en las que los LEDs no sean los protagonistas, bien sea en instalaciones de interior,como los hogares, o de exterior, como la iluminación de las calles.

También hemos visto a los LEDs en los faros de los vehículos, siendo este un caso muycaracterístico, pues los coches y motocicletas requieren de una gran iluminación para circular con seguridadpor la noche, lo que demuestra las grandes garantías que ofrecen estas luces.

Pero si los LEDs blancos han tenido un papel determinante sobre los demás, es en losdispositivos electrónicos. Las pantallas LED que ya están muy presentes en televisiones,monitores y smartphones de todo el mundo, ya son catalogadas como las mejores delmercado. Es el caso del Samsung Galaxy Note 4, por ejemplo, cuya pantalla, analizada consistemas objetivos, resultó ser la mejor que se hubiera fabricado jamás, superando asía la pantalla LCD del iPhone 6 Plus. Todos esos avances hubieran sido totalmente imposiblessin el LED azul.

Menor consumo

Pero claro, no todo es una cuestión de la luminosidad, sino también del bajo consumo de losLEDs. Se calcula que un cuarto de la electricidad que se consume en todo el mundo tienecomo finalidad iluminar. Las luces LEDs cuentan con un consumo bajísimo, lo que obviamentees un beneficio para cualquier usuario, pero todavía más para aquellos que viven en zonas sinacceso al suministro eléctrico, pues es posible iluminar por la noche haciendo uso de panelessolares económicos por el día.

Beneficios ecológicos

Todo eso sin olvidarnos de los beneficios ecológicos de los LEDs. Mientras que una bombillafluorescente contiene mercurio, altamente contaminante, los LEDs no, por lo que se evita laposibilidad de una gran contaminación tanto en la fabricación de los LEDs, como a la horade retirarlos. Por otro lado, tienen una vida útil mucho más larga que la de las bombillasconvencionales. Mientras que las bombillas incandescentes tienen una vida de 1.000 horas ylos fluorescentes de 10.000 horas, los LEDs pueden llegar a alcanzar las 100.000 horas, lo quenos permite ahorrar en materiales de fabricación.

¿Por qué el LED azul es tan importante?

Se afirma que fue en los años cincuenta cuando se consiguió crear el LED rojo, sin embargo,en el mismo año 1962 se lanzó el primer LED rojo al mercado, creado por el estadounidenseNick Holonyak. Con la llegada de nuevos materiales semiconductores, se consiguieroncrear LEDs verdes, naranjas y amarillos, allá en el año 1971. Pero fue un verdadero desafíoconseguir LEDs azules.

Para ello, primero era necesario conseguir un material semiconductor con el que conseguirla luz azul, y después había que conseguir que ese material fuera fácil de obtener. Akasakiy Amano, que era su estudiante de doctorado, eligieron el nitruro de galio como material. Elmayor problema de este material es que hacer cristales de nitruro de galio de calidad erarealmente difícil. En eso se centraron, hasta conseguirlo en el año 1986. Sin embargo, aúnpasó tiempo, hasta el año 1992, para que presentaran el primer LED azul. Nakamura lo hizopor otro camino, aunque con el mismo proyecto. Consiguió cristales de nitruro de galio enel año 1988, y cuatro años más tarde, también en el 1992, presentó su LED azul, con unasolución técnica diferente.

Y desde ese momento, no tardaron mucho tiempo en dar con el LED de luz blanca. Sediseñaron muy poco después, se presentaron en el año 1995, y llegaron al mercado en el año1997. Lo mejor es que con la llegada delLED blanco, y por tanto, del azul, ya se había conseguido llegar a todos los posibles colores, yel potencial era grandísimo.Lo que veremos en el futuro en el mundo de la iluminación es algo que no sabemos, pero parala Academia Sueca –responsable de otorgar el premio Nobel–, la luz LED será la encargada deiluminar el siglo XXI.

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